Open Letter to Wendy Carillo, Assembly Member 51st District

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Open Letter to Wendy Carillo, Assembly Member 51st District

On Empty Homes, Reclaimers, and Speaking Truth to Power


United Caltrans Tenants and supporters holding a posada on Sheffield Ave. to draw attention to the empty homes issue, December 2018. Wendy Carrillo was invited and made aware but did not appear or support. [Los inquilinos de United Caltrans realizan una posada en la calle Sheffield Ave. para llamar la atención a las casas vacías en diciembre de 2018. Wendy Carrillo fue invitada y notificada pero no apareció ni apoyó.]

[Version en Español hacia abajo]

Right now everyone’s attention should be centered on ensuring health, safety and meeting the basic needs of our families and community members, especially as we continue to be impacted by the COVID-19 pandemic. However, recently we read your self-published piece on and had to respond because it misrepresents the situation and certain facts. Namely, we have made multiple efforts to work with you but you have not reciprocated. Furthermore, you have excluded the only organized group of Caltrans tenants in your area, who you are obligated to represent, from whatever legislative process you have initiated. You also make multiple statements and assumptions about the state of Caltrans properties which are misleading. Finally, we want to make it clear that it is the local Caltrans tenants, the Reclaimers, and our community allies who are taking the lead in this struggle for a just housing solution.

We have wanted to collaborate with you all along, as evidenced by the last two years we’ve spent trying to engage you and your staff. In fact, we first reached out to you in May 2018. After many attempts to reach out to you through your staff, a group of Caltrans tenants and supporters met with you at your Echo Park office on November 2nd 2018, under the guise that you were finally ready to work with us toward crafting a solution to the injustice we’ve experienced at the hands of Caltrans’ property mismanagement. You’ve failed to respond or engage with us since. Where have you been? Why have you been silent and absent on our issues for so long? Why only speak now? Why speak on issues you clearly don’t have all the information for? You haven’t engaged the most important stakeholders in these matters.

Examples of our correspondence with your office can be found here.

We’ve also included you in all pertinent communication emails and tried to follow up with your team since. In contrast, State Senator Anthony J. Portantino and his team (who do not represent El Sereno but other cities in the corridor) have responded and taken action on behalf of tenants, while you and your staff have not.You along with all politicians and leaders must be held accountable. We are on the ground doing the real work of supporting our community to navigate these injustices. You and our other elected officials are in positions of privilege and power to act and bring about justice here. Why haven’t you done so?

You have failed to include us in any meaningful process with regard to these homes, let alone the legislative process. Instead, we found out through social media, that you’ve crafted two bills which directly impact us. You’ve done this without transparency. You’ve done this without community consultation. Although we’ve actively communicated with you and sought to develop collaboration on legislation to put these homes back in the hands of the community on several occasions, you have failed to inform or include us in this process.

We do not need, nor do we want you to craft legislation for us. We need you to bring us to the table and craft legislation with us. We are the stakeholders that will be the most directly impacted by any action or inaction. After all, it is the members of United Caltrans Tenants that have led the fight and achieved most victories, so far, in getting Caltrans to change their policies.

Moreover, your letter includes negligent false statements that misrepresent the facts and distort the truth about Caltrans properties and its tenants. Why not instead be solution-oriented, and work with our neighbors and the @reclaiminghomesmovement to achieve housing justice?

This is the reality of the situation on the ground:

FACT: The property information you state is inaccurate.

When you received the information from Caltrans on March 19th, what did you and your team do to fact check that information? Why do you believe everything Caltrans tells you wholesale while ignoring what your constituents are communicating and providing even evidence for? A public records request conducted last year by the Western Center for Law and Poverty revealed that Caltrans holds the deeds to 550 properties along the corridor. 304 of those are located in El Sereno. Had you been in contact with us, we would have been able to share this information with you.

FACT: The reclaimed homes are in better condition than what you’ve stated.

In fact, Caltrans has been systematically working on depopulating the corridor and actively rehabilitating the empty homes, perhaps in anticipation of selling them at market rate, which would contribute to further gentrifying our community. Some of the vacant homes are in great shape, some are decent shape, and some are in bad shape. The Reclaimers — families, and seniors who needed safe housing — are in houses that are in good shape. Some need minor improvements and those are being made by the reclaimers and their supporters. Certainly any homes are better than the street.Furthermore, it’s ironic that you are expressing this concern about habitability now. We, as tenants of Caltrans properties, have been raising habitability issues in our own homes for years, to you and others, and you have failed to take action.

Regarding the woman who was evicted from the first reclaimer’s home. She was a Caltrans resident in that home up until this last month. If there were concerns that the property was structurally unsound, why didn’t Caltrans act on it sooner, when she lived there? Why didn’t you? We do, by the way, know where she is now. She was unjustifiably evicted by Caltrans after decades as a tenant. She lives with her son now who, by the way, spoke on behalf of the reclaimers the day they moved into the home. The time to worry about her and act on that worry, was when she lived in the home and needed your help. Why didn’t you do something then?

Why, when we approached you with the fact that Caltrans is exempt from the habitability codes for Los Angeles City, did you not act then to ensure habitability? Why did you not fight for tenants to have access to the REAP program like every other city renter? As an elected official representing us all, you can’t simply cherry pick who you want to be concerned for. If anyone is responsible or liable for safety and habitability code violations, and resulting damages, it is Caltrans and the State. You and other elected officials who have been informed of the habitability issues for years are also culpable/liable.

FACT: You have not engaged the organized Caltrans tenants in any meaningful way.

FACT: You’ve co-authored legislation without input from organized Caltrans tenants.

We have worked with our allies to engage the media in order to gain the attention of Governor Newsom, who has the most direct impact on how Caltrans responds to these matters. We are in a crisis, and it is the Governor who can act the most expediently to effect change. Time is of the essence with the Corona virus now weighing down on our communities, compounding the existing inequalities we’re already suffering from, including the housing crisis.

Caltrans tenants with support from ACCE, UTLA, and others are in solidarity to support the Reclaimers. In fact some of the Reclaimers were themselves former Caltrans tenants who were displaced due to Caltrans’ policies and gross mismanagement. Members of our community have been struggling for decades to achieve a just and equitable solution to their housing needs, long before the current housing crisis.

Caltrans tenants and their allies in the community are the principal stakeholders in this struggle and should be the principal agents in determining what happens to these properties and their future. The Caltrans tenants have been struggling for a just solution many years before the current round of politicians have been in office, and in that time have even achieved some significant victories. The recent reclaiming of the abandoned properties highlights the mismanagement of these properties by the Caltrans authority, especially during a housing crisis. These houses should have been made available to families in need a long time ago per the Law (Roberti Bill). It is, in fact, Caltrans who is breaking the law by not making these homes available to families in need.

The brave action of the Reclaimers and their allies brings to light the larger issue of housing as a human right. Caltrans’ main fault in managing the houses comes from not recognizing this right and instead treating the public properties, which have been purchased with public funds for public good, as personal financial assets meant to increase their own profits.

We need you to represent us by standing up to Caltrans’ abuses of power. Despite what happened in the past, we look forward to you reaching out to us soon so we can find solutions together. You have our email addresses and our phone numbers, and you certainly know how to reach us via social media.

United Caltrans Tenants 

In solidarity and support: ACCE

Carta abierta a Wendy Carillo, Representante de la Asamblea del Distrito 51. 

Sobre el tema de casas vacías, reclamando viviendas y el poder de la verdad.

En este momento, la atención de todos debería centrarse en garantizar la salud, la seguridad y satisfacer las necesidades básicas de nuestras familias y miembros de la comunidad, especialmente a medida de la pandemia COVID-19 que nos sigue afectando. Sin embargo, recientemente leímos tu autoeditado artículo en y decidimos que requería una respuesta porque tergiversa la verdadera realidad y también ciertos hechos. Hemos iniciado varios esfuerzos para lograr trabajar con usted, pero no nos has correspondido. Además, nos has excluido como el  único grupo organizado de inquilinos de Caltran. Como residentes, tu primer obligación es el tener que representarnos, especialmente dentro del proceso legislativo que has iniciado. También, hay múltiples de declaraciones y suposiciones sobre el estado de las propiedades de Caltrans que son engañosas. Queremos dejar en claro que son los inquilinos locales de Caltrans, los Reclamadores y nuestros aliados de la comunidad quienes están liderando esta lucha por una solución de vivienda justa. 

Hemos querido colaborar con usted y con su oficina por mucho tiempo, como lo demuestran los últimos dos años que hemos pasado tratando de involucrarla a usted y a su personal de oficina. De hecho, la contactamos por primera vez en mayo de 2018. Después de muchos intentos de comunicarnos con usted a través de su personal, un grupo de inquilinos de Caltrans y sus partidarios nos reunimos con usted en su oficina de Echo Park el 2 de noviembre de 2018. Nos reunimos con usted con el pretexto de que finalmente estaba lista para trabajar con nosotros para elaborar una solución a la injusticia que hemos vivido a manos de la mala gestión de Caltrans. Desde entonces no ha podido responder o interactuar con nosotros. ¿Dónde se fue.. Donde ha estado? ¿Por qué has estado tan silenciosa y ausente de nuestros problemas durante tanto tiempo?¿Por qué sólo hablar hasta ahora? ¿Por qué hablar sobre temas para los que claramente no tienes toda la información? No has envuelto a las partes interesadas más importantes en estos asuntos. 

Puede encontrar ejemplos de nuestra correspondencia con su oficina aquí.

También la hemos incluido en todos los correos electrónicos de comunicación pertinentes e intentamos hacer un seguimiento con su equipo desde entonces. Por el contrario, el senador estatal Anthony J. Portantino y su equipo, que no representan a El Sereno sino a otras ciudades en el corredor, han respondido y han tomado medidas en nombre de los inquilinos, mientras que usted y su personal no lo han hecho. Usted, junto con todos los políticos y líderes, debe rendir cuentas. Estamos aqui, en el vecindario, en la comunidad, en el terreno haciendo el trabajo real de apoyar a nuestra comunidad para navegar estas injusticias. Usted y nuestros otros funcionarios electos están en posiciones de privilegio y poder para actuar y lograr justicia aquí. ¿Por qué no lo has hecho?

No nos ha incluido en ningún proceso significativo con respecto a estos hogares, y mucho menos en el proceso legislativo. En cambio, descubrimos a través de medios de comunicación social que usted ha elaborado dos proyectos de ley que nos afectan directamente. Lo has hecho sin transparencia. Lo has hecho sin consultar a la comunidad. Aunque nos hemos comunicado activamente con usted y hemos tratado de desarrollar una colaboración en materia de legislación para que estos hogares vuelvan a estar en manos de la comunidad en varias ocasiones, no has podido informarnos o incluirnos en este proceso.

No necesitamos ni queremos que elabore una legislación para nosotros. Necesitamos que nos traiga a la mesa y elabore legislación con nosotros. Somos los interesados ​​que serán los más directamente afectados por cualquier acción u omisión.

Después de todo, son los miembros de United Caltrans Tenants los que han liderado la lucha y logrado la mayoría de las victorias, hasta ahora, en lograr que Caltrans cambie sus políticas. Además, su carta incluye declaraciones falsas negligentes que tergiversan los hechos y distorsionan la verdad sobre las propiedades de Caltrans y sus inquilinos. ¿Por qué no, en cambio, estar orientada a la solución y trabajar con nuestros vecinos y el @reclaiminghomesmovement para lograr justicia en la vivienda?

Esta es la realidad de la situación en el terreno, en nuestra comunidad:

HECHO: La información de propiedad que declara es inexacta.

Cuando su oficina recibió la información de Caltrans el 19 de marzo, ¿qué hicieron usted y su equipo para verificar esa información? ¿Por qué crees todo lo que Caltrans les dice al por mayor mientras ignoras lo que tus electores están comunicándote y proporcionando incluso evidencia? Una solicitud de registros públicos realizada el año pasado por el Centro Occidental para la Ley y la Pobreza ( Western Center for Law and Poverty) reveló que Caltrans posee las escrituras de 550 propiedades a lo largo del corredor. 304 de ellos se encuentran en El Sereno. Si tu o tu oficina hubieran estado en contacto con nosotros, hubiéramos podido compartir esta información con ustedes.

HECHO: Las casas recuperadas están en mejores condiciones de lo que usted ha declarado.

De hecho, Caltrans ha estado trabajando sistemáticamente para despoblar el corredor y rehabilitar activamente las casas vacías, tal vez en previsión de venderlas a precio de mercado, lo que contribuiría a gentrificar aún más nuestra comunidad. Muchas de las casas desocupadas están en buen estado, algunas están en buen estado y otras están en mal estado. Los Reclamadores, familias y personas mayores que necesitaban viviendas seguras, se encuentran en casas en buen estado. Algunas necesitan mejoras menores y las están haciendo los reclamadores y sus partidarios. Ciertamente, cualquier hogar es mejor que la calle. Además, es irónico que estés expresando esta preocupación por la habitabilidad ahora. Nosotros, como inquilinos de las propiedades de Caltrans, expresamos nuestras propias preocupaciones sobre problemas de habitabilidad en nuestras propias casas durante años, a usted y a otros, y no han podido tomar medidas.

En cuanto a la mujer que fue desalojada de la casa del primer reclamador. Ella era residente de Caltrans en esa casa hasta este último mes. Si existía la preocupación de que la propiedad fuera estructuralmente defectuosa, ¿por qué Caltrans no actuó antes, cuando ella vivía allí? ¿Por qué no lo hiciste tu? Por cierto, sabemos dónde está ella ahora. Caltrans la desalojó injustificadamente después de décadas como inquilina. Ahora vive con su hijo, quien, por cierto, habló en nombre de los reclamadores el día que se mudaron a la casa. El momento de preocuparse por ella y actuar sobre esa preocupación, fue cuando ella vivía en la casa y necesitaba su ayuda. ¿Por qué no hiciste algo entonces?¿Por qué, cuando nos acercamos a usted y su oficina con el hecho de que Caltrans está exempto de los códigos de habitabilidad de la ciudad de Los Ángeles, no actuó entonces para garantizar la habitabilidad? ¿Por qué no luchó para que los inquilinos tengan acceso al programa REAP como cualquier otro inquilino de la ciudad?

Como funcionaria electa que nos representa a todos, no puede simplemente elegir por quién quiere preocuparse. Si alguien es responsable de las violaciones del código de seguridad y habitabilidad y los daños resultantes, son Caltrans y el Estado. Usted y otros funcionarios electos que han sido informados de los problemas de habitabilidad durante años también son culpables / responsables.

HECHO: No ha involucrado a los inquilinos organizados de Caltrans de ninguna manera significativa.

HECHO: Usted es coautor de la legislación sin aportes de los inquilinos organizados de Caltrans.

Hemos trabajado con nuestros aliados para involucrar a los medios de comunicación a fin de llamar la atención del Gobernador Newsom, quien tiene el impacto más directo sobre cómo Caltrans responde a estos asuntos. Estamos en una crisis, y es el gobernador quien puede actuar de la manera más conveniente para lograr el cambio. El tiempo es esencial con el virus Corona que ahora pesa sobre nuestras comunidades, agravando las desigualdades existentes que ya padecimos, incluida la crisis de la vivienda.

Los inquilinos de Caltrans con el apoyo de ACCE, UTLA y otros son solidarios para apoyar a los Reclamadores. De hecho, algunos de los Reclamadores eran ellos mismos antiguos inquilinos de Caltrans que fueron desplazados debido a las políticas de Caltrans y su mala gestión. Los miembros de nuestra comunidad han estado luchando durante décadas para lograr una solución justa y equitativa a sus necesidades de vivienda, mucho antes de la actual crisis de vivienda. Los inquilinos de Caltrans y sus aliados en la comunidad son los principales interesados ​​en esta lucha y deberían ser los principales agentes para determinar qué sucede con estas propiedades y su futuro. Los inquilinos de Caltrans han estado luchando por una solución justa muchos años antes de que la actual ronda de políticos haya estado en el cargo, y en este momento incluso han logrado algunas victorias significativas.

La reciente recuperación de las propiedades abandonadas destaca la mala administración de estas propiedades por parte de la autoridad de Caltrans, especialmente durante una crisis de vivienda. Estas casas deberían haberse puesto a disposición de las familias necesitadas hace mucho tiempo según la Ley (Roberti Bill). De hecho, es Caltrans quien está violando la ley al no poner estas viviendas a disposición de las familias necesitadas. 

La valiente acción de los Reclamadores y sus aliados saca a la luz el problema más amplio de la vivienda como un derecho humano. La principal falla de Caltrans en la administración de las casas proviene de no reconocer este derecho y, en cambio, tratar las propiedades públicas, que se han comprado con fondos públicos para el bien público, como activos financieros personales destinados a aumentar sus propias ganancias.

Necesitamos que nos represente haciendo frente a los abusos de poder de Caltrans. A pesar de lo que sucedió en el pasado, esperamos que nos contacte pronto para que podamos encontrar soluciones juntos. Tiene nuestras direcciones de correo electrónico y nuestros números de teléfono, y ciertamente sabe cómo comunicarse con nosotros a través medios de comunicación sociales.

ßInquilinos Unidos de Caltrans, con ACCE en solidaridad

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We advocate on behalf of all Cal Trans tenants impacted by the 710 freeway initiative.

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